Les vies gaspillées

La 33e était une autre division engagée jusqu’à la dernière minute. Comme l’historien de l’unité a décrit plus tard le dernier jour :
“Notre radio régimentaire avait capté suffisamment de messages interceptés pendant les premières heures du matin pour s’assurer que l’Armistice avait été signé à 5 heures ce matin-là ; et le fait que l’attaque pré-arrangée avait été lancée après la signature de l’Armistice….a provoqué de vives critiques à l’égard du haut commandement de la part des troupes engagées, qui considéraient la perte de vies américaines ce matin-là comme inutile et proche du meurtre.

Selon le brigadier général John Sherburne, de nombreux commandants ” avaient hâte de gagner le plus de terrain possible ” avant que l’armistice ne prenne effet. (Archives nationales)
La 81e Division a reçu le coup le plus dur ce matin-là. L’un des commandants de son régiment avait dit à ses hommes de se mettre à l’abri pendant les dernières heures, mais son ordre a été annulé. À quarante minutes de la fin de la guerre, les troupes ont reçu l’ordre d’avancer immédiatement. La division a fait état de 461 victimes ce matin-là, dont soixante-six tués.

L’armée a prétendu avoir affecté une centaine de commis à la demande du sous-comité pour déterminer le nombre de victimes de l’AEF qui sont tombées entre minuit le 10 novembre et 11 heures le lendemain matin.
Les chiffres fournis par le bureau de l’adjudant général ont fait état de 268 morts au combat et de 2 769 blessés graves.
Ces chiffres, cependant, n’incluent pas les divisions combattant avec les Britanniques et les Français au nord de Paris et ne correspondent pas aux rapports des unités individuelles sur le terrain ce jour-là.
Le décompte officiel de la 28e Division, par exemple, n’a montré aucun homme tué au combat le 11 novembre, mais dans les rapports individuels des officiers de terrain demandés par le sous-comité, le commandant d’une seule brigade de la 28e division a déclaré pour cette date : ” Mes pertes ont été de 191 tués et blessés “.
Si l’on tient compte des divisions non déclarées et d’autres informations sous-déclarées, un total consolidé de 320 Américains tués et plus de 3 240 blessés graves dans les dernières heures de la guerre est plus proche de la réalité.

À la fin de janvier 1920, le Sous-comité 3  termina ses audiences. Le président Johnson rédigea le rapport final, parvenant à un verdict selon lequel un ” abattage inutile ” avait eu lieu le 11 novembre 1918.
Le Comité spécial sur les dépenses pendant la guerre, présidé par le député W.J. Graham, a d’abord adopté ce projet.

Le membre démocrate du sous-comité 3, Flood,   déposa cependant un rapport signifiant que la version de Johnson diffame le leadership victorieux de l’Amérique, en particulier Pershing, Liggett et Bullard.
Flood voyait une manœuvre politique dans cette démarche. Le pays était entré en guerre sous un président démocrate. En 1918, les républicains avaient pris le contrôle du Congrès, et c’est eux qui avaient lancé l’enquête sur le jour de l’Armistice. À la fin de l’enquête, les espoirs de Wilson pour l’entrée des États-Unis dans la Société des Nations s’effondraient rapidement et les critiques se demandaient pourquoi l’Amérique était partie à la guerre.
Flood soupçonnait que les républicains du sous-comité gonflaient la signification des événements du dernier jour, ” essayant de trouver quelque chose à critiquer dans notre armée et la conduite de la guerre par notre gouvernement “. Le comité, prétendait-il, avait ” tendu la main aux témoins qui avaient des griefs…. » Quant à Ansell, qu’il a appelé à maintes reprises ” l’avocat de 20 000 $ “, il avait ” été autorisé à intimider les officiers de l’armée “.
Flood laissa également entendre que l’avocat avait quitté le ministère de la Guerre, ” avec qui il est connu pour s’être disputé “, à cause d’un différend.
Enfin, Flood soutint que le comité spécial avait été créé pour enquêter sur les dépenses en temps de guerre et non pour débiner les généraux sur des ” questions qui ne relèvent pas de la compétence du comité “.

La dissidence de Flood, avec son anneau patriotique, trouva suffisamment de sympathie pour que le président Graham fasse un pas rarissime. Il rappela le rapport Johnson déjà approuvé. Trois heures de débat acrimonieux suivirent.

En fin de compte, Johnson céda à la pression pour ne pas retarder davantage le rapport du comité spécial et, le 3 mars, il supprima de son projet toute imputation selon laquelle des vies américaines avaient été sacrifiées inutilement le jour de l’Armistice.
Le New York Times adopta le point de vue de Dan Flood, éditorialisant que l’accusation de gaspillage de vies ” a impressionné un grand nombre de civils .
Mais l’opinion civile selon laquelle il n’aurait pas dû y avoir de coup de feu si le commandant d’une unité avait été avisé de la signature est, bien sûr, intenable…..les ordres sont des ordres”.

Les forces américaines n’étaient pas seules à lancer des assauts le dernier jour. Le haut commandement britannique, toujours en retraite à Mons pendant les premiers jours de la guerre en août 1914, jugea que rien ne pouvait être plus approprié que de reprendre la ville le dernier jour de la guerre.
Les pertes de l’Empire britannique le 11 novembre s’élevaient à environ 2400 hommes. Le commandant français du 80e Régiment d’infanterie reçut ce matin-là deux ordres simultanés : l’un de lancer une attaque à 9 heures, l’autre de cesser le feu à 11 heures.
Le total des pertes françaises au dernier jour était estimé à 1 170 hommes.

Les Allemands, dans la posture toujours périlleuse de la retraite, ont subi quelque 4 120 pertes. Les pertes de tous les côtés ce jour-là approchaient les onze mille morts, blessés et disparus.

En effet, le jour de l’Armistice comptait plus de dix mille pertes subies par toutes les parties le jour J, avec cette différence : Les hommes qui ont pris d’assaut les plages de Normandie le 6 juin 1944, risquaient leur vie pour gagner une guerre.
Les hommes qui sont tombés le 11 novembre 1918 ont perdu la vie dans une guerre que les Alliés avaient déjà gagnée. Si le maréchal Foch avait tenu compte de l’appel de Matthias Erzberger le 8 novembre pour mettre fin aux hostilités pendant que les pourparlers se poursuivaient, quelque 6600 vies auraient probablement été sauvées.
À la fin, le Congrès n’a trouvé personne responsable des morts survenues au cours de la dernière journée, même les dernières heures de la Première Guerre mondiale.
Bientôt, sauf au sein de leurs familles, les hommes qui sont morts pour rien alors qu’ils auraient pu connaître une longue vie ” seraient tous oubliés “.

Source : Historynet

Joseph E. Persico est l’auteur de nombreux livres, dont Secret War : FDR et World War II Espionage (Random House Trade, 2001). Cet article est basé sur son livre récemment publié, Eleventh Month, Eleventh Month, Eleventh Day, Eleventh Hour : Armistice Day 1918, World War I and Its Violent Climax (Random House, novembre 2004).

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