Les vies gaspillées

Bland demanda alors, au sujet de la notification de Pershing à ses armées qui disait simplement que les hostilités devaient cesser à 11 heures, ” Est-ce que l’ordre laissait aux commandants le soin d’arrêter de tirer avant  11 heures ou de continuer à tirer jusqu’à 11 heures ?”

Bland a ensuite demandé : ” Compte tenu du fait que nous avions des généraux ambitieux dans cette armée, qui combattaient sérieusement nos ennemis et qui détestaient s’abstenir de le faire…. aurait-il été préférable, dans ces circonstances, d’inclure dans cet ordre que les hostilités cessent dès que possible avant 11 heures ?” Conner répondit fermement : “Non, monsieur, je n’en ai pas la moindre idée”.

“Combien de généraux avez-vous perdus ce jour-là ?” Bland a continué. Aucun, répondit Conner. “Combien de colonels avez-vous perdus ce jour-là ?” Conner : “Je ne sais pas combien ont été perdus.” “Combien de lieutenants-colonels avez-vous perdus ce jour-là ?” Conner : “Je ne connais pas les détails de tout cela.
” Je suis convaincu, poursuit Bland, que le 11 novembre, aucun officier de très haut rang n’a pris le risque de perdre sa propre vie….”.

Conner, visiblement bouillonnant, rétorqua : ” La déclaration que vous avez faite, je pense, Monsieur Bland, est extrêmement injuste, et, en tant qu’officier qui était là-bas, je vous en veux au plus haut degré possible.

Bland riposta, ” je n’aime pas le fait que ces vies ont été perdues et le peuple américain n’aime pas le fait que ces vies ont été perdues ; et nous avons le droit de remettre en question le motif, si nécessaire, des hommes qui ont causé cette perte de vie’.”
Après cela, Conner a été congédié.

Général Hunter Liggett
Général Hunter Liggett

Le deuxième officier le plus haut gradé de l’AEF, le lieutenant général Hunter Liggett, qui avait commandé la Première Armée, fut également appelé à témoigner.
Interrogé par l’avocat du sous-comité, Liggett a admis à Ansell que le seul mot transmis aux troupes était que ” l’armistice était signé et que les hostilités cesseraient à 11 heures, heure de Paris “.
Ansell força Liggett à reconnaître que les ordres du quartier général de l’AEF avaient laissé les commandants subalternes dans l’ignorance quant à leur prochaine ligne de conduite.
Le vieux général corpulent a transféré la responsabilité au commandant sur place ” pour juger très rapidement de ce qui se passait dans son voisinage immédiat “.
Couplant l’ordre de ” continuer à se battre ” de Foch et l’ordre de Pershing de le relayer, Ansell dit : ” J’ai du mal à imaginer l’autorité d’un commandant de division en vertu des termes de ces deux ordres qui laissent le choix d’avancer ou de cesser le tir sur son front avant 11 heures, quelque soit l’heure à laquelle il a reçu l’avis annonçant l’armistice “.
Ansell ajouta, supposons qu’un tel commandant conclut : “je suis dans une situation où je peux renoncer à l’attaque, et je vais le faire et sauver la vie des hommes”.
“Considéreriez-vous qu’il a fait preuve de mauvais jugement ?” Liggett n’ hésita pas : “Si j’avais été commandant de division, je n’aurais pas fait ça.”

À ce moment-là, le président de la sous-commission, Johnson, interjeta une expérience personnelle en France peu après l’armistice alors qu’il était en visite dans un hôpital : ” J’ai rencontré plusieurs officiers subalternes qui ont été blessés le 11 novembre, certains grièvement. Sans exception, ils interprétaient les ordres qui les forçaient à faire une attaque après l’armistice comme un meurtre et non comme une guerre.
Lorsqu’on lui a demandé s’il avait déjà entendu de telles accusations, Liggett  répondit : ” Non !” Sur ce, lui aussi fut congédié.

Le brigadier général John Sherburne, ancien commandant d’artillerie de la 92e Division noire qui était revenu à la vie civile, a fourni aux membres républicains du sous-comité ce qu’ils voulaient entendre : le point de vue d’un officier non professionnel décoré qui ne se sentait pas obligé d’absoudre l’armée.
Officier blanc de la division, Sherburne décrit la joie que ses troupes noires ont exprimée vers minuit le 10 novembre, lorsque le ciel fut illuminé par des fusées, des bougies romaines et des fusées éclairantes que les Allemands envoyaient.

Cette preuve convaincante de l’approche de la fin a été confirmée, a-t-il dit, lorsque, peu après minuit, un message sans fil intercepté depuis la tour Eiffel fut signalé : les termes de l’armistice avaient été acceptés et… les hostilités allaient cesser.
“Je me souviens que dans ce message sans fil, l’heure de 11 heures était indiquée comme étant l’heure de la cessation des hostilités”. Le témoignage de Sherburne indiquait clairement que les hommes dans les tranchées avaient des informations persuasives près de douze heures à l’avance que la fin de la guerre était proche, bien que Pershing ait dit au Congrès qu’il n’avait pas su que l’armistice était sur le point d’être signé jusqu’à ce qu’il en soit informé à 6 heures du matin.

À l’insistance d’Ansell, Sherburne décrivit ensuite comment lui et son officier des opérations, le capitaine George Livermore, auteur de la lettre au député Fuller, avaient téléphoné au quartier général de la division, du corps et de l’armée pour savoir, puisque l’Armistice avait été signé, si une attaque par le 92e du Bois de Voivrotte prévue pour ce matin-là pouvait être annulée.
Tout au long de la chaîne de commandement, Sherburne a témoigné,  que l’ordre était maintenu. Ansell a demandé l’effet de cet ordre sur les troupes. “Je ne peux pas exprimer l’horreur que nous avons tous ressentie “, dit Sherburne.
“L’effet de ce que nous considérions tous comme un gaspillage de vie absolument inutile était tel que je ne pense pas qu’une des unités que je commandais ait pris part à une quelconque manifestation de l’Armistice, et n’ait même pas réussi à se réjouir de la fin de la guerre”.

“Qui, selon vous, est responsable de ces combats ?” demanda Ansell. Sherburne hésita. C’est un très mauvais témoignage de se baser sur des ragots “, a-t-il répondu. Ansell l’a poussé à continuer. Sherburne  dit alors :

Je ne peux pas penser que le général Pershing a personnellement ordonné cette attaque ou qu’il en est directement responsable. S’il y a une obligation ou une responsabilité à son égard, c’est de ne pas avoir arrêté ce qui avait déjà été planifié….
Notre armée était tellement verrouillée que les commandants de division et de brigade et même de corps d’armée étaient terrorisés et craignaient ce commandement omniprésent de l’état-major général qui siégeait à Chaumont…
Ils ne considéraient pas la vie humaine comme une chose importante. En cela, dans une certaine mesure, ils avaient raison ; on ne peut pas s’arrêter pour peser dans la guerre ce qu’une chose va coûter si la chose en vaut la peine, si elle est essentielle.
Mais je pense que le 9, le 10 et le 11, ils étaient arrivés assez près de la fin de la guerre et le savaient. Mais ils étaient impatients de gagner le plus de terrain possible.
Ils avaient établi ce qui, à mon avis, est une fausse norme d’excellence des divisions selon la quantité de terrain gagné par chaque division….
C’était un peu comme un enfant à qui on avait donné un jouet qui l’intéresse beaucoup et qu’il sait que dans un jour ou deux il va lui être enlevé et il veut donc utiliser ce jouet jusqu’au bout.
Un grand nombre d’officiers de l’armée prenaient soin de leurs hommes. Mais il y avait certains cas très flagrants de condition opposée, et surtout parmi ces théoriciens, ces hommes qui considéraient toute cette affaire comme, peut-être, une partie d’échecs, ou une partie de football, et qui ont été retirés du contact réel avec les troupes.”

Il était, poursuit Sherburne, difficile pour les officiers consciencieux de résister aux directives de Chaumont, aussi discutables soient-elles.
Il admit que même dans une situation où sa propre vie était en jeu, il aurait cédé à la pression de l’état-major général. Je préférerais de loin avoir été tué, a-t-il dit au sous-comité, plutôt que d’être rétrogradé.

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